AI芯片,阿里的下一个小目标

作者:李赓 来源: 虎嗅网 2018-04-20 11:08 阅读(

    导读:按照设计,阿里巴巴的Ali-NPU性能,将是目前市面上主流CPU、GPU架构AI芯片的10倍,而制造成本和功耗仅为一半,性价比超过40倍。

AI芯片,阿里的下一个小目标

  果不其然,阿里也要做AI芯片了。

  根据阿里官方的描述,这款全新的“神经网络芯片”,名字被定为Ali-NPU,主要用途是图像视频分析、机器学习等AI推理计算。同时给出的还有一个很有震撼力的参考数字——按照设计,该芯片的性价比将是目前同类产品的40倍。

  阿里官方还表示,此款芯片的研发,未来将会更好的实现AI智能在商业场景中的运用,提升运算效率、降低成本。

  非通用计算芯片,大概率处于FPGA阶段

AI芯片,阿里的下一个小目标

  在官方的描述中,这颗神秘芯片的描述并不详细。可以确认的是,这一颗芯片是“专用架构芯片”。

  这一类芯片不同于我们最熟悉的CPU、GPU等通用计算芯片,它们在功能(应用场景)上更加专用化,同时因为专用程度更高,也会获得更加彻底的优化,进而获得更好的性能、能效比表现。

  常见的“专用架构芯片”主要有两类:FPGA、ASIC。前者是买来芯片之后再进行二次开发,而后者则是直接将芯片的设计方案发给晶圆代工厂进行芯片的生产,整体的硬件都是固化的。相比之下,FPGA的门槛更低,但ASIC的性能、能效比更为出众。

AI芯片,阿里的下一个小目标
  CPU、GPU、FPGA、ASIC的对比

  虎嗅从相关业者了解到,阿里达摩院的确从某国际知名FPGA公司处,购买了相应的FPGA芯片和相应的开发板。值得一提的是,该芯片公司总部位于美国。

  业者同时还向虎嗅指出,购买行为并不意味着阿里最终就会销售FPGA版本的芯片,因为FPGA也是很多厂商在开发ASIC芯片的必要步骤,目的是提前验证芯片产品的表现。

  据另外一位芯片业者透露,达摩院早已开始了半导体领域的挖角动作,有fabless(无晶圆厂,即无自主芯片制造能力)的员工已经在达摩院中。

  可以预见,未来阿里很可能还将在芯片领域有更大的动作。

  模糊的性能描述:40倍性价比

  另外一个值得细细琢磨的是阿里方面给出的芯片理论表现,官方原话是这样的:“按照设计,阿里巴巴的Ali-NPU性能,将是目前市面上主流CPU、GPU架构AI芯片的10倍,而制造成本和功耗仅为一半,性价比超过40倍。”

  鉴于目前AI应用算法五花八门,同时不同的芯片在不同的算法下实力发挥并不相同,给出这样的模糊结果也算合理。

  不过,在虎嗅后续的询问中,阿里相关人士没有给出一些更加具体的AI应用算法数据,对方表示目前暂时无法公开相应数据。

  AI芯片,阿里下一个小目标

AI芯片,阿里的下一个小目标

  在此次官方的描述中,阿里还专门提及了自身在芯片方面的更多动作。其中达摩院的芯片研发团队将从目前美国、上海两地的数十人,发展到年底的过百人。同时对于一些国内芯片创业公司,如寒武纪、Barefoot Networks、深鉴、耐能、翱捷科技、中天微也已经进行了投资。在芯片上取得成果的决心的确比较明显。

  但从决心转化为成果的过程中,仍将有许多挑战,阿里此举能否真的帮助中国未来避免新的“中兴事件”,仍需要继续观察。

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